Seeing science differently – Algae-inspired art

I was invited by the National Trust to create an Arts Council funded exhibition at Wray Castle, the former home of the Freshwater Biological Association until 1950, and chose the algal forms from their Fritsch Collection as my inspiration.

I  have  a  fascination  with  small  living  things  which  I  think  started  some  years  ago  when  I  sat  drawing  an  ancient  and  battered  window  with  dirty  strands  of  an  old  straggly  spider’s  web  in  one  corner. Stuck  in  this  still  sticky  mess  was  a  newly  dead  fly. It  seemed  such  a  waste:  the  spider  had  long  gone  and  the  fly  would  remain  to  rot  unused.

Work  followed  on  spiders,  dead  flies,  caddis  flies  and  then  smaller  foraminifera and  finally  algae. A  visit  with  a  friend (whose  parents  Jack  and  Ida  Talling  worked  at  the  FBA  some  years  ago)  inspired  a  return  visit  and  then  another  one  and  so  on. I  looked  at  the  cabinets  containing  thousands  of  drawings  and  photographs  from  the  nineteenth  century  onwards. I  loved  the  old  writing,  the  early  pictures  which  got  clearer  and  more  detailed  as  time  went  on,  and  the obvious signs  of the  people  who  worked  here  cutting  and  sticking  the  information  onto  the  sheets  of  paper.

I  particularly  liked  the  spikey  ones,  fascinated  that  these  forms  lived  in  our  lakes  and  pools  but  you can’t  see  most  of  them  without  a  microscope. I  enjoyed  the  unusual  shapes  and  detail  which  you  would  never  recognise  as  algae. Not  that  my  biology  was  good  enough  even  to  know  what  questions  to  ask  initially,  I  just  enjoyed  opening  the  cabinets  and  looking  through  the  folders  of  something  with  a  strange  Latin  name. Gradually  I  came  to  a  little  understanding  of  the  huge  number  of  varieties. I  drew  the  ones  I  liked, it  was  not  a  scientific  investigation.

algae 5_copyright_ChristineHurford_web

Having chosen the algal forms from the FBA’s Fritsch Collection as my inspiration for my exhibition at Wray Castle, it  seemed  appropriate  to  use  equipment  that  I  knew  the  blind  and  partially  sighted  society  in  Penrith  had. Lines  could  be  made  visible  to  those  who  had  sight  problems  and  make  these  lovely  shapes  visible  to  others  who  had  no  idea  what  was  in  the  water  around  them. On  swell  paper,  I  drew  the  algal  shapes,  sometimes  carefully  and  at  other  times  a  quick  impression  of  the  shapes. Passed  through  a  heat  machine,  the  lines  raised,  plaster  of  Paris  poured  over  and  the  paper  removed,  sometimes  with  difficulty  if  I  had  let  it  set  a  moment  too  long. Shoe polish and  graphite  were  rubbed  in.

Wray algae_copyright_ChristineHurford

I  had  60  plaster  plates  to  make  a  strip  in the  room  at  Wray  Castle. Raised  on  blocks  to  give  a  slight  swell,  I  am  sure  they  looked  like  stepping  stones  but  only  one  got  chipped  in  one  corner  as  it  hit  the  floor. I  was  there  two  days  each  week  and  found  people  were  intrigued  by  the  shapes,  they  were  also  interested  in  the  time  taken  and  the  methods  used. I  also  put  up  an  exhibition  of  18  photographs  taken  of  small  patches  of  fresh water  to  capture  light  and  movement.

water 2 copy

I  think  scientist  and  artist  might see  different  things  but  both  respond  in  their  way. It  has  been  good  being  part  of  the  science community through the FBA  for  this  short time and we will remain in touch.

Christine Hurford, Artist